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夫人们的较量

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自从王翰林病了,王家大门就不曾开过,都是打李家后门出入。大门台阶上浮灰都积得厚厚一层。两位先生带着学生们门首久站,引得许多路人驻足围观。书院学生们多是富春子弟,梅里亲戚朋友看见,拉住问缘故,才晓得是书院学生请愿求王翰林回书院主持大局。论学问,翰林老爷学问肯定不比山长老爷学问差,少人家是个考得起,论人品,山长老爷现还有人品么?

是以过不多时,王家大门口闲人越聚越多。李知府正教小青阳认字,听见自家守门人进来禀报,思衬片刻,写了个字儿派青阳送到隔壁去。小青阳走到半路遇见沈姐,忙上前问好儿。

沈姐问得青阳是去隔壁,犹豫半晌,道:“若是柳夫人和你闲话,旁边又无人,你就把你母亲写信请舅爷爷做媒事当闲话讲给她听。她老人家若是有心成全,自会想法子成全你大哥和王小姐,若是不肯,也罢了,大家趁早丢开手罢。”

青阳虽然不大明白,但沈姐话里意思是想大哥和英华姐一起,他也晓得哥哥喜欢王小姐,他也喜欢英华姐,巴不得英华姐姐做自己嫂子,就用力点头答应。

青阳极是活泼一个孩子,便是柳氏也甚爱他。他将字儿送到梧桐院里,王翰林拿着字儿自去东厢书房,柳氏便留青阳吃果子,与他闲话耍子。

且说英华算完了家用帐,到母亲屋里交帐簿,才走到廊下听见青阳说话声,她心怦怦直跳,候了一会,并没有芳歌声音。英华情知又是青阳一个人来了,只得将失望藏心里,妆出笑脸迈过门槛,笑道:“青阳来了?”

“英华姐姐。”小青阳也晓得英华挨过打了,他哥还床上养伤呐,是以他就上下打量英华,要看她伤重不重。

这个孩子看人直截了当,从头看英华到脚,又从脚看到头,还绕过去看了看背后,看英华是不是也是屁股挨板子。英华被他看不好意思,微红着脸让过一边,把帐交给母亲,道:“都核算过了,没有错儿。”

柳氏点点头,解下钥匙给侍立一边老田妈,老田妈接过,英华便跟着她到里屋去放帐本。柳氏好笑看着青阳,问:“你看什么?”

“嘿嘿。”青阳不好意思坐回椅子里啃桃子,含糊不清说:“英华姐姐好看呗。”

这句却是搔着了柳氏痒处。柳氏笑骂:“这个小猴子,净捡好听说。听讲你还不曾上学,是谁给你启蒙?”

“是我大哥。”小青阳看柳氏笑容不改,笑嘻嘻道:“我和大姐都是大哥启蒙。我大哥学问,泉州府是数一数二呐。”

“那你大哥今年可是要下场?”柳氏不动声色套孩子话。

英华本待出来,听见母亲和青阳谈到李知远,又羞又喜,靠里间板壁,迎着光亮看指甲,不肯动了。

老田妈看小姐如此,板着脸上也露出一丝笑意,踮着脚轻轻出去了。

里间只有英华一个人,她咬着嘴唇,笑意忍都忍不住。

“我爹说凭我哥学问也能考个举人,进士怕是不成。榜下知县或者也能巴结得上,可是历练又不够,做官儿实是不能。我爹说让我哥家管几年家务……”青阳看柳氏笑吟吟地,大着胆子道:“母亲说,实该给我哥娶个嫂子,她老人家已是写信给曲池府舅爷爷,托舅爷爷做媒呢。”

“你大哥也到了娶亲年纪了,难怪你母亲着忙。”柳氏看看外头,笑道:“也不早了,婶子不留你了。回家去罢,得闲过来耍。”

“嗳。”青阳忙把桃子揣怀里,冲柳氏行完礼,还叫:“英华姐姐,我家去了。”

柳氏便命老田妈送青阳回家。老田妈忙笑着过来牵青阳手,带他出去。

“英华,你都听见了。”柳氏叹了一口气,道:“人家打算娶亲了,陈夫人要去曲池府找儿媳妇呢。”

英华瞬间从欢喜山峰跌到失望谷底,软软靠板壁上全无一滴力气。母亲话像是一盆冰水从头泼过来,教她全身冷发抖。

柳氏听见里间无声息,冷笑道:“女人似你这般软弱,你四姨就该抱着孩子去投井。”

“娘。”英华扑进柳氏怀里,她不敢哭出声来,一边掉泪一边抽气。

柳氏拍着女儿背,温柔说:“李公子和你出去逛,可曾说过什么话没有?”

英华仰头,饱含泪水眼睛里满是疑惑。柳氏再叹了一口气,又问:“他只是陪你逛逛,对。”

“嗯。”英华一边抽泣一边点头,“我们到镇外看人家打架,还遇到文才表兄了。后来文才表兄去打酱油,我们官道上走了几步,女儿……实是忘了要避嫌。”

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柳氏摸着女儿头发,微笑道:“以后长了记性也就是了。李公子乍一看上去实是不错。可是为人如何,一二个月功夫哪里看得出来呢。好像那位表舅,你外公家住了也有一年,谁都说他好,哪个晓得他为人是那般。他家既然已经替他说亲了,你就断了这个心思罢。”

英华将脸贴母亲腿上,良久都不说话。

柳氏看向门外,四堵高墙圈住不过巴掌大一方天地,柳氏指着外头,道:“英华,若是此时与你订亲,你就只能一辈子圈这四堵高墙里,相夫,教子,伺候婆婆。墙外风光,你可想看一看?你甘心这四堵墙里终老?”

英华含着泪,不晓得当如何回答,母亲话里意思,她有些想不明白,可是叫她就此断了念头不再想念李知远,实是不能。

王翰林大步进来,看见女儿伏妻子膝上掉泪,愣了一下,笑道:“英华越长越回去了,都会娘身边撒娇了呀。”

柳氏瞪王翰林,道:“你还笑得出来。隔壁送什么信儿来?”一边使手帕给英华揩眼泪。

王朝林笑嘻嘻妻子身边坐下,带着点讨好,“富春书院里有两位先生,带着几十个学生门口,请我回书院主持大局。月娘,你看……”

“主持大局?书院发不出来薪水了罢。”柳氏笑嘻嘻道:“老爷,我对不住你,你家二公子出门时我怕他钱不够使,写了一张三千两借票与他防身。他不支银子花用还罢了,支了钱,家里钱只够还债。”

“这小子!”王翰林心里恨咬牙,面上犹笑道:“他若是折腾出个名堂还罢了,若是把咱们半辈子积蓄都折腾光了……”

“不是他能折腾,你能自己告老还乡?朝堂上一个劲反对迁都那些清流,现又如何?”柳氏轻啐道:“富春书院能有今日,固然有你一半儿功劳。可是如今……”

“如今我不想管也不会管,夫人,我一定不会管。”王翰林笑道:“可是也不能让他们就这样门外站着呀。还请夫人出面打发了他们罢,不如站大门口不好看……”

柳氏想了一想,道:“正好英华眼睛都哭肿了,英华,你带几个人出去,和那两位老先生讲,说你父亲病着要养呐,请他们回去罢。”

英华应了一声,走到廊下喊人。柳氏高坐榻上看女儿调兵遣将,王翰林陪着笑道:“夫人,让女儿去应付他们,不大合适罢。”

“我倒是想让你大公子去,”柳氏笑道:“令郎这不是不家么。话又出回来了,要是耀宗出头,八成要挥拳头,耀祖性子我还摸不着,还真不敢让他去。”

“还是英华合适。”王翰林摸着胡须赞叹,“夫人妙计。他们这般,我若不应,还不晓得会怎么骂我呢。我若答应,耀芬那孩子必要说二叔出尔反尔。”

柳氏笑道:“你心里巴不得耀芬骂你。”

“哪里哪里。”王翰林笑道:“老夫只要耀宗娶个好妻子,英华嫁个好丈夫,只要孩子们过好好,旁,都不放心上。”

丈夫这般讨好,柳氏也心软了,微笑道:“若是家闲不住,咱们自己办个小书院,也使得。”

“不成!”王翰林正色道:“我不管富春书院也罢了,叫我再办个书院和富春书院打擂台,九泉之下,我哪里还有脸见我爹。”

两位老先生还罢了,少年书生们热血沸腾,性子毛燥多,等了许久不见王翰林出来,有两个性急就说要敲门,俱叫先生们拦住了,大家正商量之际,就见王家两扇黑漆大门轻轻开启。似花朵一般娇艳翰林小姐缓缓走出门,先对着两位先生行礼,又对着众书生缓缓万福。

“父亲病了,卧床几日。实是不能来见各位。”英华觉得自己撒谎了,脸涨得通红,说话声音也越发小了。“父亲和大伯已经分家,富春书院事父亲不好再管,还请两位先生和各位世兄回富春书院和我堂兄王耀芬商量。”说罢英华又施了一礼,左右侍儿陪着回去了。

从头到尾,两位老先生都没好意思和人家小姑娘说上半句话。他们本来拿定主竟,若是王翰林避而不见,他们就站到王翰林出来为止。王翰林若是不答应,也有话说。谁曾想是王家小姐出面。十四五岁小姑娘,娇滴滴地,说话脸都红,那两个眼圈粉光融滑,想是才哭过。谁好意思为难她?眼睁睁看着她回去了。

富春女眷出门都极少戴帷帽,小姐们出门买衣料首饰也不大避人。论标致,这位王小姐就算不是数一数二,也是极标致相貌。难得是温柔安静,又是一副娇弱小模儿,真真是我见犹怜。只见得英华小姐这一面,这群书生里就有三四个家世不错又不曾订亲,都荡漾了,俱心里寻思要不要回去和长辈说请媒人来说亲。

一个学生叫金康向来嘴上没装门,叫翰林小姐气派镇住了,回过神来,幽幽道:“难怪咱们富春人说娶妻要娶王家女,真是恨不相逢未娶时呐。”

大伙儿哄笑起来。就有个站边上外乡少年极好奇,扯着一个笑人问:“此话何解?”

那人笑道:“枫叶村王家规矩大,女孩儿教养甚严,出嫁时族里还会另备一份嫁妆。所以大家伙都巴不得娶王家女呢。你方才看见那位,是枫叶村王翰林之女,不只生好,只看她那等温柔安静,言行又这样落落大方,实是罕有,不晓得将来会许给哪家公子呢。”

外乡少年听得,也笑道:“有意思紧。”一边走一边笑,低声和同伴道:“分明是王耀宗妹子么,几时妆出这副淑女模样哄骗人?”

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