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2 为什么超级学习很重要

所属书籍: 超级学习者

超级学习到底是什么?虽然我是从一些不太常见的成功例子开始介绍超级学习者这一类集大成的高强度自学者,但要继续深入研究,我们需要一个更简洁的概念。这里有一个不太完美的定义。

超级学习:一种获取技能和知识的策略,既是自主自发的,又是紧迫激烈的。

首先,超级学习是一种策略。策略不是给定问题的唯一解决方案,但它可能是一个很好的解决方法。策略往往适合于特定情况,而不是所有情况,所以使用它们是一种选择,而不是命令。

其次,超级学习是自主自发的。你要自己决定学习什么,为什么而学。完全自主学习的人也可能认为,上一所特定的学校才是最好的学习方法。同样,你也可以按照教科书上的步骤自学一些东西,不需要操太多心。自主自发取决于在项目中什么处于主导地位,而不是在哪里学习。

最后,超级学习是紧迫激烈的。我遇到的所有超级学习者都采取不同寻常的方法来最大限度地提高他们的学习效率。无所畏惧地尝试说一门刚刚开始练习的新语言,系统地钻研成千上万的琐碎问题,反复改进作品直到完美,这是一项艰苦的脑力劳动,你会感觉自己似乎已经逼近了用脑极限。与之相反的是为了乐趣和便利而学习:因为觉得有趣去学习一门语言,练习口语表达;不得已观看电视上的智力节目重播,以免在参加节目时被问题绊住,显得傻里傻气;只是随意玩玩,而不是认真地练习。这种高强度的、紧迫激烈的学习方式可能会让你进入一种愉悦的心流状态,在这种状态中,你专注于挑战的体验,甚至忘记时间。在超级学习项目中,深入且有效地学习是重中之重。

这个定义涵盖了我迄今为止讨论过的所有例子,但在某些方面它过于宽泛。我遇到的那些超级学习者有更多共同特质,而不是这个简单定义所描述的那样。这就是为什么在本书的第2章,我将讨论超级学习中普遍存在的更深层次的原则,以及它们如何造就非凡的学习成果。然而,在此之前,我想解释为什么我认为超级学习很重要——尽管超级学习可能看起来比较不同寻常,但这种学习方法带来的好处的确名不虚传。

超级学习的例子

很明显,超级学习是不容易的。你不得不从繁忙的日程中抽出时间来做一些事情,你会精神紧张、情感压抑甚至身体吃不消。你将被迫直面挫折,不能退而求其次,不能回到舒适区。考虑到这些情况,我认为有必要清楚地说明,为什么你应该认真考虑超级学习项目。

第一个原因是,超级学习项目能加速你的职业成长。为了谋生,你已经投入了很多时间和精力。相比之下,即使你暂时选择全日制学习作为超级学习的方法,也不过是笔小投资。然而,快速掌握硬技能对你影响甚大。你在工作中经年累月的拼搏,到目前为止充其量只是功绩平平。无论你是想更换职业,接受新的职业挑战,还是加速成长,超级学习都是一个强有力的工具。

第二个原因是,超级学习项目能丰富你的个人生活。我们当中有多少人梦想过演奏乐器,说外语,成为厨师、作家或摄影师?人生的高光时刻并不来自简单易行的事情,而来自终有一天你重新发现了你的潜力,你不再畏首畏尾,你拥有了相信自己一定能行的信念。通过超级学习,你能掌握新技能,从而收获极大的满足感和自信。

超级学习背后的动机是永恒的,让我们从这里开始谈起吧,为什么投资快速学会硬技能的学习艺术,对你的未来至关重要。

经济学:平均时代已经终结

用经济学家泰勒·考恩(Tyler Cowen)的话说,“平均时代已经终结。”1在他的同名书中,考恩表述了这一观点:由于电脑化、自动化、外包和区域化的普及,人类越发认识到,在我们生活的这个世界,优者愈优,强者愈强。

推动这种效应的是所谓的“技能极化”。“众所周知,美国的收入不平等在过去几十年里一直在加剧。”然而,这种统计忽略了一个更微妙的存在。MIT的经济学家戴维·奥托尔(David Autor)指出,收入不平等情况其实有两种不同的表现:顶层的不平等程度上升,底层的不平等程度下降,而并非不平等程度的全面上升。2这与考恩的平均时代结束的论点相吻合,中等收入人群在这个趋势中要么被压缩到底部,要么上升到顶部。奥托尔证实了技术在这种两极分化中起的作用。计算机化和自动化技术的进步意味着许多中等技能的工作岗位——文员、旅行社代理人、簿记员和工厂工人——已被新技术取代。取而代之的是新的工作——要么是高技能的工作,如工程师、程序员、经理和设计师;要么是低技能的工作,如零售工作人员、清洁工或客户服务代理人。

计算机和机器人技术带来的这种趋势在全球化和区域化中得以加强。随着中等技能工作被外包给发展中国家的工人,这些岗位在发达国家正逐渐消失。通常需要面对面接触,或涉及文化或语言能力方面社会知识等的低技能工作,可能会保留下来。由于需要与管理和市场相协调,高技能工作更不容易被转移到海外。想想所有苹果手机上的标语:“加州设计,中国制造。”设计和管理留在国内,制造业外派。区域化是这种效应进一步延伸的结果,某些表现出色的公司和城市对经济产生了巨大的影响。像香港、纽约和旧金山这样的超级明星城市对经济有主导作用,因为公司和人才聚集在这里,近水楼台先得月。

这种社会现象呈现出的画面究竟是暗无天日还是充满希望,取决于你对它做出的回应。视之黯淡,是因为这意味着,许多根植于我们文化中的关于如何过上成功的中产阶级生活的假设,正在迅速消散。随着中等技能工作的消失,仅仅接受过一些基础教育的人,想凭借日复一日努力工作就飞黄腾达,只能是痴心妄想。因此,你需要成为高技能人才,不断学习,否则你终会被挤到技能要求较低的最底层。然而,在这令人不安的图景之下,还有一丝希望。因为如果你能掌握快速有效学习新技能的秘密武器,你就能在这个新环境中更有竞争力。经济形势正在发生变化,这也许不是我们任何人可以控制的,但我们可以通过积极学习所需的硬技能,未雨绸缪,来思考我们的应对措施。

教育:学费太高

由于社会需要大量高技能人才,因此社会对大学教育的需要也与日俱增。但大学并没有为所有人提供平等接受教育的机会,相反,读大学已经成为一个沉重的负担,飞涨的学费甚至会让大学毕业生背负上几十年的债务,这已经成为一种新常态。学费的增长速度远远快于通货膨胀率,这意味着除非你能够把接受的教育转化为大幅增长的薪水,否则可能不值得花这么多学费。3

最好的学校和机构也并不能确保教授们能教授新的高技能工作所需的许多核心职业技能。高等教育传统上是塑造思想、培养品质的,但这些崇高的目标似乎越来越与应届毕业生面临的基本经济现实脱节。因此,即使是那些上了大学的人,在学校也没有培养出所需的技能,实现其雄心抱负。当你有心重返校园却无力负担学费时,超级学习可以填补其中的一些空白。

超级学习是个好选择,因为它完全由学习者主导,时间灵活,以不变应万变,能准确定位你需要学习的东西,既不浪费时间也不浪费精力。

日新月异的专业领域也意味着专业人士需要不断学习新的技术和能力,以保持与时俱进。重返校园对某些人来说是一个选择,但对大多数人来说根本不现实。谁能把自己的生活搁置多年,转而埋头苦读?况且重返校园学习能否真正帮助他们应对职业境况还是个未知数。超级学习是个好选择,因为它完全由学习者主导,时间灵活,以不变应万变,能准确定位你需要学习的东西,既不浪费时间也不浪费精力。

最终,超级学习是否能取代高等教育并不重要。在许多职业中,拥有学位不仅仅是加分项,还是硬性要求。医生、律师和工程师都需要正式的证书才能开始工作。然而,这些专业人士离开学校后并没有停止学习,因此自学新科目和新技能的能力仍然是不可或缺的。

技术:学习的新前沿

新技术是把双刃剑,既是好事,也是坏事。久而久之,我们或许会越来越懒惰,因为很多知识信息现在可下载、可携带、可社会传播。信息泛滥导致我们注意力涣散,自以为是,愈发自欺欺人。在这个时代,我们既面临隐私危机,又面临政治危机。然而,这些危机带来考验的同时,也带来了机遇。对于那些懂得如何智慧地运用技术的人来说,这是有史以来,最容易自学到新知识的时代。只要有设备和互联网,任何人都可以免费获取大量信息,比亚历山大图书馆有过之而无不及。哈佛大学、麻省理工学院和耶鲁大学等顶尖大学都在网上免费发布它们最好的课程。在线论坛和讨论平台的出现,让你甚至不用离开家就可以参与小组学习。

除了这些新优势之外,软件还能加速学习过程。就学习一门新语言而言,比如中文,半个世纪以前,学习者需要查阅笨重的纸质词典,阅读简直成了一场噩梦。今天,学习者已经有了辅助记忆词汇的间隔重复系统、点击一个按钮就可以翻译的文档阅读器、提供无尽练习机会的大量播客库,以及帮助学习者顺利过渡到浸入式学习的翻译应用程序。技术的快速变化意味着有更多全新的学习方法有待开发和运用于学习已有的知识体系。学习的可能性空间是巨大的,等着雄心勃勃的自学者去开发。

不过,超级学习不需要新技术。正如我将在接下来的章节中讨论的那样,这种做法有着悠久的历史,据说许多名人都曾用不同方式这么做过。然而,技术为创新提供了不可思议的机会。还有很多学习方法有待我们探索。也许借助合适的创新技术,某些学习任务可以变得更为简单,甚至不需要再去学习。富有进取心和效率意识的超级学习者将是第一批掌握它们的人。

用超级学习加速职业成长,挽救你的职业生涯

经济中技能两极分化的趋势、飞涨的学费和新技术都是全球面临的趋势。但是对于个人来说,超级学习到底是什么样的呢?我认为,这种快速获得硬技能的策略主要适用于以下三种情况:加速你的职业成长,转到新的职业,以及在竞争激烈的世界中获得潜在优势。

你肯定想知道超级学习能如何促进你现有的职业生涯发展,我们以科尔比·杜兰特(Colby Durant)为例吧。大学毕业后,她开始在一家网络开发公司工作,但她想更进一步,获得提拔。她参加了一个超级学习项目来学习网页文案写作。在主动向老板展示她的文案写作能力后,她得到了晋升。通过选择一项有价值的技能,攻克它,精通这项技能,你可以加速自己的职业发展。

知识或者技能欠缺往往是你向想从事的职业过渡的主要障碍。例如,维夏尔·麦尼(Vishal Maini)在科技领域干着营销工作,他觉得自己干得不错,还比较满意,但他更憧憬着有朝一日能参与人工智能开发和研究。不幸的是,这需要一套精深的技术技能,他还没有获得。通过一个为期6个月的精心超级学习项目,他获得了足够强的技能,并顺利转换职业领域,在梦寐以求的领域找到了工作。

最后,超级学习项目可以帮助你提升你在工作中积累的其他技能和资质。戴安娜·芬森菲尔德(Diana Fehsenfeld)在她的家乡新西兰当了多年图书管理员。面对政府支持经费的削减和她所在领域的快速科技化,她担心自己的专业知识可能不足以跟上形势。因此,她参加了两个超级学习项目,一个是学习统计学和编程语言R,另一个是学习数据可视化。她从事的行业急需这些技能,加上她是图书管理员的工作背景,她的职业生涯最终柳暗花明。通过超级学习项目提升的职业技能可谓功不可没。

超越事业:对超级学习的呼唤

超级学习法是应对不断变化的世界的有效技能。快速学习硬技能的能力将变得越来越珍贵。无论你能将这一能力开发到什么程度,你都要尽你所能去发展,即使前期需要一些投资,都是值得的。

我所见过的超级学习者,包括那些最终从他们学会的新技能中赚到最多钱的人,很少是受到事业上成功的驱使。相反,驱使他们采取行动的是他们想做真正想要做的事。这种强烈的好奇心,甚或是挑战本身才是推动他们前进的动力。埃里克·巴隆一心一意发展自己爱好的事业,其初衷并不是为了成为百万富翁,而是想从打拼完全符合自己愿景的事业中获得满足感。罗杰·克雷格并非想上《危险边缘》智力竞赛节目赢得奖金,他上节目竞争擂主不过是因为他自己从小就喜欢看这个电视节目。本尼·刘易斯学习语言并不是为了成为一名专业翻译,或者成为一个受欢迎的博客作者,而是因为他热爱旅行,乐于与路上遇到的人攀谈。最厉害的超级学习者,是那些把学习技能的实用性与激发自身灵感结合在一起的人。

成功做成了某些很难的事情,尤其是那些需要学习新东西的事情,可以扩展一个人的自我定义。它给你信心:你可以做你以前不可能做到的事情。

超级学习还有一个额外的利好,这个利好甚至超过了你用超级学习法学到的硬技能本身。成功做成了某些很难的事情,尤其是那些需要学习新东西的事情,可以扩展一个人的自我定义。它给你信心:你可以做你以前不可能做到的事情。在完成MIT的超级学习挑战项目后,我觉得自己对数学和计算机科学的兴趣加深了,甚至觉得没有什么是不可能做到的:既然我能做到这一点,我还能做什么以前我不敢尝试的事情呢?学习的核心是拓宽视野,看到以前看不见的东西,认识到自己内在的,但此前你未曾发现的潜能。超级学习项目学习强度高,精力投入大,没有比发掘自身可能性更大的动力了。如果你采取正确的学习方法,你能学到什么?你会成为谁呢?

与天赋有关?陶哲轩问题

陶哲轩很聪明。2岁时,他已经学会了阅读。7岁时,他开始上高中数学课。17岁时,他完成了硕士论文,论文的标题是“由右单基因核和调和核生成的卷积算子”。随后,他获得了普林斯顿大学的博士学位,获得了令人垂涎的菲尔兹奖(有些人称之为“诺贝尔数学奖”),被认为是当今最优秀的数学人才之一。尽管许多数学家都是顶尖的专家——如同一种罕见的兰花,只在数学树的某一特定分支上茁壮成长,但陶哲轩与众不同。他经常与数学家合作,并在其他跨专业领域做出重要贡献。他的一位同事将他的这种神奇能力比作“一个卓越的英语小说家突然写出了权威的俄罗斯小说”。4

更重要的是,对于陶哲轩的成就似乎没有一个明显的解释。当然,他少年老成,但他在数学上的成就并非来自专横父母的强迫学习。他的童年是和两个弟弟一起玩,用家里的拼字板和麻将牌做游戏,画幻想地形的想象地图,都是一般孩子的普通游戏。他似乎也没有特别创新的学习方法。正如他在《纽约时报》上的简介中所写的那样,他并没有特别费力,完全靠的是智商,以至于在博士毕业前,又回到了“惯常的备考策略:最后一刻集中学习”。尽管他在达到自己领域的顶峰后不再采用这一方法,但他长时间轻松完成课程的事实表明,他拥有超高的智商,而不是某种独特的策略。“天才”这个词用得太随便了,但对陶哲轩来说,这个称号当之无愧。

陶哲轩和其他天赋异禀的学习者对超级学习的普适性提出了一个重大挑战。如果像陶哲轩这样的人,无须积极主动学习,也不用使用创造性的学习方法,就能取得如此大的成就,我们为什么要费心去调查其他令人钦佩的学习者的学习习惯和方法呢?即使刘易斯、巴隆或克雷格的技能成就没有达到陶哲轩的高度,但或许他们的成就也是归功于某种常人所缺乏的潜在才智。如果真是这样,超级学习可能是值得研究的有趣领域,但不是可以复制的成功方法。

把天赋放在一边

天赋起什么作用?当智慧和天赋的阴影笼罩在我们头上时,我们如何考察一个人成功所必备的要素呢?对于那些只想提高学习能力的普通人来说,像陶哲轩这样的故事又意味着什么呢?

心理学家K.安德斯·艾利克森(K.Anders Ericsson)认为,只要进行特定类型的训练,就可以练就成为专业表演者所必需的大多数特质,身高和体型等无法改变的先天特征除外。其他研究人员对人类本性的可塑性并不乐观。许多人认为,我们的智力很大一部分,也许是大部分,是由基因决定的。如果智力主要取决于基因,为什么不用这个来解释超级学习,而是鼓励我们使用超级学习者的有效方法或策略呢?陶哲轩在数学上的成功似乎不能轻易复制,那么为什么要假设一些超级学习者与他不同呢?

我倾向于折中主义。我认为天赋是存在的,而且它们无疑会影响我们所看到的结果(特别是在极端的层面上,如陶的例子)。同时,我认为策略和方法也很重要。在这本书中,我将介绍这门科学,即如何改变学习方式来提升你的学习效率。无论你迟钝或是聪明,只要运用得当,每一条原则都将使你成为一个更有效的学习者。

因此,我会在这本书中讲述学习事例,其目的不是试图确定某人学业成功的唯一原因是什么,因为这不太可能,而且没什么用处。相反,我将用事例说明和区分哪些是你可以采纳的最实际有用的方法,来帮助你提高学习效果。我提到的超级学习者是一个范例,你可以利用它来了解如何在实践中应用相关原则,但我不能保证你可以通过同样的努力获得同样的结果。

安排时间进行超级学习

到目前为止,在阅读此书的过程中,你脑海中可能出现的另一个疑问是,你如何找到时间来进行这些高强度学习项目。你可能会担心这个建议不适用于你,因为你已经有了工作、学业或家庭义务,无法全身心投入到全职学习中。

然而,实际上,这都不是问题。即使你不得不应付生活中的其他任务和挑战,“超级学习”的理念也有三种主要的用武之地:新的业余学习项目、假期学习,以及重新设想现有的学习项目。

第一种方法是利用业余时间进行超级学习项目。在项目中投入了大量时间的超级学习者学习最有成效,最令人钦佩。假设效率相同,每周花50个小时在一个学习项目上所取得的成就,比花5个小时完成的学习内容肯定要多。因此,通常,最令人赞叹的超级学习者都有严苛的时间表。虽然这有助于超级学习,但当你在进行自己的超级学习项目时,这实际上是不必要的。超级学习战略的核心是强度和优先考虑效率的意愿。是全日制学习还是每周学习几个小时,完全取决于你自己。我将在第10章中讨论这个观点:就长期记忆而言,分散安排时间学习甚至可能更有效。无论你何时在这本书中读到密集的日程安排,你都可以自由地根据自己的情况来调整它,采用更悠闲的节奏,同时采用更严谨、高效的策略。

第二种方式是在工作或者学业空档期进行超级学习项目。我采访的许多人都是在暂时失业、职业转型或休假期间进行项目学习。虽然这些都不是很可靠的计划,但如果你知道自己将有一段这样的休息时间,那么突击式的学习对你来说就是完美的。这是我挑战MIT课程的动力之一:当时我刚刚毕业,延长我的学生生活一年比延长四年要容易得多。如果我今天不得不做同样的项目,我可能会花更长的时间,因为我现在已经工作了,只能在晚上和周末做,不像是从学校到工作过渡的时期,那时候我可以灵活安排时间。

第三种方法是将超级学习原则与你已经投入的学习时间和精力相结合。考虑下你最近读过的一本商业书,或者想一想你试图学习西班牙语、陶艺或编程的时刻。可以是为了让工作更加得心应手而需要学习的新软件,也可以是为了获得专业发展认证而需要进行的网络学习。超级学习不一定是额外的活动,它可以帮助你在已经花在学习上的时间里收获更多。怎样才能把你需要做的学习、研究与超级学习原则结合起来,从而实现效率最大化?

就像在天赋那一节所讲述的一样,不要让个别极端的例子妨碍你应用同样的原则。我与你分享的所有内容都可以定制或融入现有的内容中。重要的是高强度、主动性和对有效学习的坚持,而不是时间表上的所有细节。

超级学习的价值

高效获得硬技能的能力非常宝贵。不仅如此,目前经济、教育和技术领域的发展趋势,使有硬技能的人和没有硬技能的人之间的差距日臻加剧。然而,在这个讨论中,我忽略了一个最重要的问题:超级学习可能是有价值的,但它是可学习的吗?“超级学习”只是对那些具有异乎寻常禀赋的人的一种描述吗?还是说,它意味着以前不是超级学习者的人也可能会变成超级学习者?

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